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Buscan el secreto de la longevidad en una ballena que vive más de 200 años

Un ejemplar adulto de ballena de Groenlandia o ballena boreal (Balaena mysticetus) puede medir cerca de 18 metros de largo y pesar casi 100 toneladas (100.000 kilos), unas proporciones que actualmente sólo puede superar la ballena azul (Balaenoptera musculus).

Pero el gran secreto de la ballena de Groenlandia no es su peso, ni su longitud, sino su longevidad.

No es fácil conocer la edad de unas ballenas que viven toda su vida en las frías aguas árticas y subárticas pero fragmentos de arpones encontrados en la piel de algunos de estos cetáceos han permitido calcular que superaban los 200 años. Las puntas de los arpones encontrados estaban labradas en marfil y se podía saber cuando fueron utilizadas por los pescadores que intentaron capturar a las ballenas.

Descubrir el secreto de la longevidad de esta singular especie es uno de los objetivos de una investigación científica internacional que presenta sus primeros resultados en una artículo (Insights into the Evolution of Longevity from the Bowhead Whale Genome) que publica la edición del 6 de enero de la revista Cell Reports.

La parte principal de este estudio es la secuenciación del genoma completo de la ballena de Groenlandia, unos datos que pueden aportar información de gran valor sobre los factores genéticos que hacen posible que un animal tan enorme posea el récord de longevidad de los mamíferos que habitan actualmente el planeta Tierra.

Muchas células y pocos cánceres

Si la longevidad no fuera suficiente secreto, la ballena de Groenlandia parece llegar a bicentenaria con un estado de salud envidiable. Pese a tener miles de veces más células en su cuerpo que otros seres vivos como los humanos, los estudios indican que estas ballenas tengan un mayor riesgo de cáncer, lo que sugiere la existencia de mecanismos naturales que pueden suprimir los tumores de manera relativamente efectiva.

Las alteraciones en los genes de Balaena mysticetus relacionadas con la división celular, la reparación del ADN, el cáncer y el envejecimiento pueden haber ayudado a aumentar la longevidad y resistencia al cáncer de esta especie, apunta el estudio liderado por João Pedro de Magalhães, investigador de la Universidad de Liverpool (Reino Unido). El trabajo científico ha contado con la participación, entre otros, de los investigadores de la Universidad de Oviedo Victor Quesada, Patrícia I. Marques y Carlos López-Otin.

«Nuestra comprensión de las diferencias de longevidad por especies es muy pobre, por lo que nuestros resultados proporcionan nuevos genes candidatos para futuros estudios», destaca João Pedro de Magalhães. «Mi punto de vista es que en las evolución de las especies existen diversos ‘trucos’ que permiten a algunas de ellas tener una vida más larga, y descubriendo los ‘trucos’ de la ballena de Groenlandia podemos obtener unos resultados que quizás se puedan aplicar a los seres humanos con el fin de luchar contra las enfermedades relacionadas con la edad», detalla este investigador portugués especializado en el estudio del proceso de envejecimiento.

Una vez secuenciado el genoma de esta especie, el equipo liderado por Magalhães espera poder criar ratones de laboratorio que expresen varios genes de la ballena de Groenlandia con la esperanza de determinar la importancia de cada uno de ellos en la longevidad y la resistencia a las enfermedades.

Fuente: La Vanguardia